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constelaciones de estrellas

Casiopea, la reina

     

La reina mitológica Cassiopeia flota por encima en otoño e invierno.

 

Cassiopeia, the Queen

El mejor momento para verla es a fines del otoño, cuando se para en lo alto del cielo del noreste durante las horas de la tarde. Cassiopeia parece una “W” aplanada contra el fondo espumoso de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

 

Gamma Cassiopeia es la estrella en el medio de la W. Si sumas toda su energía, no solo la luz que es visible para el ojo, brilla unas 40,000 veces más brillante que el Sol. Eso es porque Gamma Cas es aproximadamente 15 veces más masivo que el Sol y cientos de veces más ancho. Tal monstruo produce mucha energía a través de las reacciones nucleares en su núcleo. Esa energía llega a la superficie y brilla en el espacio como luz visible, ultravioleta y otras formas de energía electromagnética. Finalmente, la estrella ya no podrá producir energía en su núcleo, haciendo que el núcleo colapse y sus capas externas exploten como una supernova. Durante unos días o semanas, eclipsará todo en el cielo nocturno, excepto la Luna.

 

Otra de las estrellas de la constelación, Rho Cassiopeia, también está destinada a explotar como una supernova. Está a unos 10.000 años luz de distancia, lo que la convierte en una de las estrellas más distantes que es visible a simple vista.

 

Rho Cas, que está a la derecha de la W de Cassiopeia, es mucho más grande y masivo que el Sol y al menos medio millón de veces más brillante. Puede ser casi tan brillante como una estrella puede llegar sin explotar. En realidad, Rho Cas está en el proceso de hacer precisamente eso. Tres veces en las últimas seis décadas, ha lanzado proyectiles de gas al espacio. El más reciente expulsó 20 veces más material que el contenido en todos los planetas y lunas de nuestro sistema solar combinados. La estrella podría estar llegando a otra erupción pronto.

 

Cassiopeia ha producido dos supernovas en los últimos siglos. Uno de ellos, conocido hoy como Cassiopeia A, explotó hace unos tres siglos como se ve desde la Tierra. Lanzó sus capas externas al espacio a un pequeño porcentaje de la velocidad de la luz. Este material continúa expandiéndose en el espacio como una concha gigante. Contiene mucho oxígeno y otros elementos que se dispersarán en la galaxia. Estos elementos pueden algún día incorporarse a nuevas estrellas, planetas o incluso organismos vivos.

 

Además de las estrellas muertas y las estrellas que están a punto de morir, Cassiopeia también alberga una de las mayores colecciones de estrellas jóvenes de la galaxia. Hace unos años, los astrónomos descubrieron allí un estrecho cúmulo de estrellas muy masivas, calientes y masivas. Las estrellas son similares a las más brillantes de la Nebulosa de Orión, que es el vivero estelar más grande de nuestra región de la galaxia. Hoy, las estrellas en la nebulosa de Cassiopeia están escondidas dentro de una densa nube de polvo. Pero en los próximos cien mil años más o menos, la radiación y los vientos de estas estrellas comerán a través del polvo, lo que permitirá a los futuros observadores del cielo ver las muchas otras estrellas que han nacido allí.