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constelaciones de estrellas

Leo, el león

     

La constelación zodiacal Leo, el león, es una de las pocas constelaciones que realmente se parece a su homónimo. Consiste en dos patrones de estrellas que el cerebro junta para formar un león. Un signo de interrogación hacia atrás representa la cabeza y la melena, y un triángulo de estrellas en la parte inferior izquierda forma los cuartos traseros y la cola del león. Busque a Leo en lo alto del sur en abril y mayo.

 

Leo, the Lion

La estrella más brillante de Leo es Regulus azul-blanco, una de las estrellas más brillantes del cielo nocturno. Está a unos 79 años luz de distancia. Regulus se eleva casi al este, con el cuerpo del león siguiéndolo hacia el cielo durante las próximas dos horas. Una vez que Regulus suba al cielo, mire a su izquierda, hacia el norte, en busca del signo de interrogación hacia atrás, conocido como la Hoz, que describe su cabeza y melena.

 

Aproximadamente dos horas más tarde, busque la cola de Leo en el este, una estrella blanca llamada Denebola, que proviene de un nombre árabe que, apropiadamente, significa “cola del león”.

 

A una distancia de solo 36 años luz, Denebola es un vecino bastante cercano. Aun así, el hecho de que podamos verlo significa que Denebola es bastante brillante, más de 10 veces más brillante que el Sol. El brillo de Denebola es producto de su masa. La estrella es aproximadamente el doble de pesada que el Sol, por lo que “fusiona” el hidrógeno en su núcleo a un ritmo mucho más rápido. Eso hace que la superficie de la estrella sea miles de grados más caliente que la del Sol. La combinación de alta temperatura y gran tamaño hace que Denebola eclipse al Sol y a todos menos a un pequeño porcentaje de todas las estrellas en la galaxia de la Vía Láctea.

 

Denebola está rodeada por un disco de granos de polvo. Puede ser suministrado con material fresco por colisiones entre pequeños cuerpos constructores de planetas. Hasta ahora, nadie ha visto ninguna evidencia de planetas alrededor de la estrella, aunque tampoco se pueden descartar. Los astrónomos continúan buscando compañeros para este brillante vecino estelar.

 

Leo también contiene bastantes galaxias brillantes. Liderando la lista hay tres galaxias que juntas forman el Leo Triplet : M65, M66 y NGC 3628.

 

NGC 3628 es el más interesante de los tres. Al igual que nuestra Vía Láctea, es una espiral, un molinete que se extiende por al menos cien mil años luz. Lo vemos de punta, por lo que parece un rayo de luz con carriles de polvo oscuro corriendo por el medio. Los encuentros gravitacionales con las otras galaxias han provocado el nacimiento de quizás millones de nuevas estrellas cerca del centro de la galaxia. Han sacado una cola de gas que abarca un cuarto de millón de años luz. La cola contiene suficiente gas para hacer 500 millones de estrellas tan masivas como el Sol. De hecho, ha dado a luz a millones de estrellas en varios grupos grandes.